01 mei '15

Blijven dromen

1238
door Tine De Wilde
Het lijkt wel het decor van een verlaten filmset of theaterstuk zonder acteurs. Twee hoge, ranke skeletmuren, gevuld met bakstenen, gesteund door grote, metalen steunberen met een stalen dakgeraamte, waarbinnen planten en bomen zich doorheen de jaren een weg hebben gezocht.

Vorige eeuw kon je hier een fascinerend schouwspel beleven. Hier stegen luchtballons op. Grote, eivormige, zoals de Caquotballon met drie vinnen of kleinere, kogelvormige eenmansballonnen. Tijdens de Grote Oorlog gebruikte de Duitse bezetter het voormalige vliegveld van Sint-Agatha-Berchem als uitvalsbasis en opslagplaats voor zijn zeppelins.

In 1929 bouwde het Belgische leger op de huidige PIVO-site in Relegem een nieuwe loods voor waarnemingsballons met vooraan een hoge opslagplaats voor de opgeblazen luchtballons waarachter een lagere atelierruimte. De militairen, luchtschippers, gebruikten hun expertise niet enkel voor militaire, maar ook voor wetenschappelijke, klimatologische doeleinden en bij wedstrijden. Zo assisteerden ze bij de ballonwedstrijd Golden Bennett en hielpen ze de Zwitserse natuurkundige Auguste Piccard bij zijn, weliswaar mislukte, poging - de ballon vatte vuur door een windstoot - om de stratosfeer te bereiken.

Na de Tweede Wereldoorlog werd de loods gebruikt voor het testen en afstellen van compressoren van vliegtuigen en later voor de stockage van kranen en heftoestellen. De loods blijft vandaag zwaar beschadigd achter en is een beschermd monument ‘to keep the dream alive’, voorlopig zonder herbestemming.